Actualité 2019-20

XFL – Une bonne première impression?

Matt McGloin - QB New York Guardians

Nous avons officiellement une semaine dans les livres après le début de la saison inaugurale de la XFL, et cette nouvelle marque de football excentrique fait parler d’elle. La ligue de Vince McMahon compte huit équipes, de nouvelles règles de botté d’envoi, des transformations de 3 points et un camion rempli d’interviews sur le terrain. Il y a eu tellement d’interviews sur la ligne de touche ce week-end qu’ils ont ramassé une « F-bombe » accidentelle au centre Dillon Day des Dragons de Seattle.

C’est la deuxième année consécutive que les fans de football ont eu droit à une ligue de printemps. L’année dernière, l’Alliance of American Football (AAF) a attiré l’attention des Américains pendant environ deux semaines, avant de faire un flop spectaculaire et de déclarer faillite avant la fin de la saison inaugurale. La XFL semble avoir un meilleur plan que l’AAF – mettre des matchs sur ABC, ESPN et Fox était une bonne décision, tout comme le fait d’avoir les huit équipes sur les principaux marchés au lieu de Birmingham et Salt Lake City.

Mais il reste encore à voir si la XFL s’imposera comme un produit cohérent avec lequel les fans s’engageront sur une base hebdomadaire. Certains aspects du jeu se sont révélés très prometteurs, mais il faudra aussi régler certains problèmes si la ligue veut réussir aux côtés de la NFL. Voici ce qui a fonctionné, et ce qui n’a pas fonctionné, pendant la première semaine.

LE POSITIF

Les bottés d’envoi

Les retours de bottés sont un point de faiblesse pour la NFL depuis des années. Avec des équipes qui courent sur toute la longueur du terrain, les joueurs sont proportionnellement plus exposés aux blessures à des vitesses aussi élevées. La XFL a changé cela en alignant les équipes à seulement cinq verges l’une de l’autre sur les bottés d’envoi, ce qui ressemble plus à une ligne de mêlée régulière. Ils encouragent également les retours au lieu des touchbacks, puisque le ballon est placé à la ligne des 35 verges au lieu des 25 pour un touchback. C’est une façon impressionnante de réduire les risques pour la santé tout en conservant un aspect passionnant du football. Il ne serait pas choquant pour la NFL d’adapter ces règles quelque part dans le futur.

Intégration des paris

La NFL a longtemps hésité à intégrer les paris dans son programme, mais la XFL s’est mise au travail en proposant une multitude de contenus. L’ESPN et la Fox ont toutes deux montré le « over/under » sur leur tableau d’affichage, avec plusieurs mentions des implications tout au long de chaque match. Un sondage réalisé en 2018 a montré que les Américains ont 70 % de chances supplémentaires de regarder un match s’ils ont parié dessus, et que la NFL le veuille ou non, les paris constituent une part importante du football. Il faut féliciter la XFL d’avoir pris conscience de ce fait et de l’avoir adopté à un haut niveau.

Reprise vidéo

Les accès au micro étaient très nombreux, mais c’est dans la loge de révision que l’on en a fait le meilleur usage pour la reprise vidéo. Les téléspectateurs ont écouté les officiels suivre les étapes du processus de révision, et ont eu un aperçu très complet de ce qui se passe lors du renversement ou du maintien de la décision. C’est un niveau de transparence qui n’existe pas dans la NFL, qui a été le fléau de l’existence des fans.

P.J. Walker

PJ Walker – QB Houston Roughnecks

La première véritable star de la XFL a été le quart-arrière P.J. Walker des Roughnecks de Houston. Il a lancé pour 272 verges et quatre touchés, menant Houston à une victoire dominante de 37-17 sur les Wildcats de Los Angeles. Dans une semaine où le jeu du quart-arrière était au mieux moyen, Walker s’est distingué. Le produit de Temple a passé un certain temps dans l’équipe d’entraînement des Colts d’Indianapolis, et s’il continue à jouer de façon solide, il pourrait avoir une autre occasion à la NFL à l’automne.

Assistance

Tous les matchs ont été assez bien suivis, et la foule était enthousiaste. Chacun des quatre stades hôtes (Houston, D.C., Dallas et New York) a enregistré des chiffres de fréquentation dans les quelques 17 000 spectateurs. C’est quelque chose qu’ils devront maintenir tout au long de l’année – l’AAF a en fait enregistré des chiffres plus élevés en moyenne pendant sa première semaine (19 210) avant de voir ce chiffre chuter – mais la XFL joue dans des stades plus petits et les foules semblent vraiment s’amuser.

Le chaos

Les entraîneurs et les joueurs sont encore en train de peaufiner les nouvelles règles, les diffuseurs sont encore en train de mettre au point les techniques et tout ce qui concerne la semaine inaugurale de la ligue était chaotique et brut. Mais il y avait une beauté dérangée dans le chaos, et il est indéniable que regarder tout cela se dérouler était extrêmement divertissant. Il y a un risque que les étrangetés et la nouveauté s’estompent après quelques semaines, mais pour l’instant, c’est imprévisible et amusant.

LE NÉGATIF

Trop d’accès au micro

Il est bon d’emmener le spectateur plus loin dans les coulisses de la XFL que dans la NFL, car les enjeux sont moins importants. Cependant, l’accès a été si important pendant la première semaine qu’il est devenu insupportable. Avec des entretiens sur la ligne de touche à chaque instant, les joueurs étaient parfois encore essoufflés ou n’avaient pas grand chose d’intéressant à dire. Ou alors, ce qu’ils avaient à dire était trop intéressant : la « F-bombe » sur la ligne de touche était amusante pour nous, mais c’est évidemment un obstacle que les réseaux devront franchir lorsqu’ils intervieweront des athlètes chargés d’adrénaline à l’issue d’un grand jeu.

Les entraîneurs étaient également munis de micros, et la diffusion a utilisé de nombreuses séquences audio de leurs appels de jeu. Ce qui est intéressant pour les fans de football acharnés, mais pour les observateurs occasionnels, le jargon était dénué de sens et gênait les commentateurs TV. L’accès est bon, mais les chaînes pourraient vouloir faire des expériences pour le réduire un peu.

Les transformations

L’élimination du botté d’un point supplémentaire en faveur des transformations de un, deux et trois points (jeux de la ligne des deux, cinq et dix verges, respectivement) était une excellente idée, à la fois pour l’excitation et pour différencier de la NFL. Mais en semaine 1, les équipes n’étaient que 7 sur 19 pour les transformations, avec quatre réussites à un point et trois à deux points. Personne n’a tenté de marquer trois points. Cela changera à l’avenir, mais au début, c’était décevant.

Des visages reconnaissables

La ligue ne compte pas beaucoup de joueurs de renom, mais les quarts-arrières connus n’ont pas connu de grands matchs. L’ancien quart des Bills et d’Ohio State Cardale Jones a connu un bon match, menant les DC Defenders à la victoire, mais l’ancien quart de Georgia Aaron Murray est tombé à plat pour les Vipers de Tampa Bay, lançant deux interceptions et se faisant remplacer par Quinton Flowers à plusieurs reprises. Et les deux anciens réservistes des Steelers, Landry Jones et Josh Johnson, n’ont pas pu voir le terrain en raison de blessures, donc on ne sait pas encore s’ils vont tenir leurs promesses.

Marc Trestman

Marc Trestman – Entraîneur-chef des Vipers de Tampa Bay

À part du succès qu’il a connu dans la CFL, il a échoué en tant qu’entraîneur-chef des Bears de Chicago, se faisant virer au bout de deux ans. Il a échoué en tant que coordonnateur offensif des Ravens de Baltimore, et a été licencié au bout d’un an et demi. Et il a échoué lors de son premier match en tant qu’entraîneur-chef des Vipers de Tampa Bay, s’inclinant 23-3 face aux Guardians de New York, alors qu’il était le favori sur la route par quatre points. Il a remplacé ses quarts de façon apparemment aléatoires, tuant le rythme de Flowers à plusieurs reprises. Sa défense ne pouvait couvrir personne. Et son discours de vestiaire, capturé par les caméras de la XFL dans le vestiaire des Vipers, dit tout ce que vous devez savoir sur sa capacité à inspirer un vestiaire.

Qualité générale du jeu

Les six mois sans football sont un véritable cauchemar, et les fans en redemandent tellement qu’ils acceptent tout ce qu’ils peuvent obtenir. Il est difficile de nier que la première semaine de la XFL a été un succès, mais il est également difficile de nier que la qualité du jeu était encore bien inférieure à celle de la NFL. Il y a eu plus d’échappés, de plaquages manqués, des lancers manqués par les quarts et des blocs manqués par les joueurs de ligne que les partisans de la XFL ne voudraient l’admettre. Il reste à voir si cela aura vraiment de la pertinence, et la qualité était meilleure que celle de l’AAF. Mais elle n’était pas tellement meilleure, et les astuces et les changements de règles devront peut-être porter la ligue plus loin que certains ne l’auraient espéré.

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